Vous ne pouvez pas faire de cultures sans phosphore. Pour l'obtenir, les agriculteurs utilisent souvent des engrais coûteux et souvent indisponibles. Mais il pourrait y avoir un meilleur moyen - et un moyen plus facile.

 

À Blantyre, au Malawi, un groupe d’agriculteurs est réuni autour d’une pile de matériaux qui pourraient aider à façonner l’avenir de l’Afrique. Cela ne semble pas compliqué : un tas de deux mètres sur deux de couches alternées de matières organiques humides, comme des tiges de maïs et du fumier de poulet.
 
Mais après huit semaines d'activité microbienne et de retournements périodiques, la masse lourde et légèrement odorante se transformera en compost - un moyen peu coûteux d'améliorer les sols et de réduire la dépendance aux engrais minéraux, au mieux coûteux et, au pire, souvent indisponibles. .
"Ce n'est pas votre tas de compost ordinaire dans la cour, où vous jetez vos restes de cuisine", explique Johann van der Ham, qui dirige la ferme de démonstration, alors qu'il regarde ses étudiants arroser le prochain chargement de fumier dans une brouette.
"C'est un tas de compost thermique. Nous apprenons à le construire systématiquement et à l'adapter aux besoins de chaque ferme.
 
Les agriculteurs qui apprennent à fabriquer ce compost et les autres membres de leur communauté auxquels ils rapporteront cette information sont de petits exploitants de subsistance.
 
« Pour eux, une récolte ratée est synonyme de faim et de misère - ou pire encore », déclare van der Ham. « Pour eux, l’amélioration des sols n’est donc pas un ajout, pas seulement un moyen d’augmenter les résultats.
"C'est une question de survie."
 
L’avenir des engrais
La plupart des sols africains sont intrinsèquement pauvres. Au cours de millions d'années, des couches plus jeunes et plus fertiles ont disparu, laissant de grandes parties de l'ancien bouclier exposées. En Afrique, la monoculture généralisée du maïs a encore appauvri les sols.
 
Pour bien pousser, les plantes ont besoin d'eau, de lumière et d'air. Ils ont également besoin d'éléments nutritifs du sol, notamment d'azote, de potassium et de phosphore. Tous ces facteurs sont importants, mais en particulier le phosphore, car il affecte la plante tôt dans sa vie. La plante en a besoin pour construire son système racinaire, qui est la base pour absorber d'autres nutriments. Sans assez de phosphore, les plantes sont rabougries et produisent peu.
La réintroduction du phosphore dans le sol africain est donc particulièrement importante pour les agriculteurs - et par extension pour une grande partie de la population.
 
De nos jours, la majeure partie du phosphore en agriculture dans le monde provient d’engrais minéraux. Mais l'avenir de ces engrais minéraux est devenu incertain.
Le premier choc des prix du phosphore a eu lieu en 2008, lorsque le prix du phosphate naturel, la matière première extraite, a atteint 800%.
"C'est à ce moment-là que les gens ont commencé à faire attention", a déclaré Dana Cordell, directrice de recherche à l'Institute for Sustainable Futures de l'Université de Technologie de Sydney et cofondatrice de la Global Phosphorus Research Initiative.
 
Mais même s'il peut y avoir suffisamment de phosphore pour durer des siècles, il est également problématique de s'en prévaloir, comme la répartition très inégale de ses dépôts. "Les ressources en phosphate sont plus concentrées géopolitiquement que le pétrole", déclare Cordell. "Alors que tous les pays et les agriculteurs ont besoin d'un accès au phosphore, seuls cinq pays réunis contrôlent 88% des réserves de phosphate restantes." Le Maroc à lui seul détient 75% des réserves mondiales estimées, dont certaines dans le territoire occupé du Sahara occidental.
Cordell avertit que cette concentration de l'offre crée à la fois un risque commercial à court terme et un risque à long terme pour la sécurité nationale.
 
Chimie du compost
 
Le problème est la chimie. Les sols au Malawi et dans une grande partie de l'Afrique subsaharienne sont acides. Cela signifie que la plupart des ions phosphates se lient rapidement aux oxydes de fer ou d'aluminium et ne sont plus disponibles pour les plantes.
Cela signifie que, même lorsqu'il y a beaucoup de phosphore, une grande partie de celui-ci est pratiquement inutile pour l'agriculture. En conséquence, avant que les engrais minéraux puissent être pleinement efficaces, la structure des sols doit être modifiée.
 
Un engrais minéral ne peut pas faire ça. Mais le compost peut.
C'est parce que le compost peut faire quelque chose que les engrais minéraux ne peuvent pas. Il ne fournit pas seulement du phosphore et d'autres nutriments essentiels - il peut également restaurer la structure du sol en ajoutant de la matière organique.
Un sol sain et productif, ce n’est pas seulement de la terre avec certains nutriments ; c'est un écosystème vivant, explique van der Ham. Et maintenir cet écosystème en vie, c’est garder suffisamment de matière organique dans le sol pour que les microbes, les acariens, les champignons, les vers et toutes sortes d’autres créatures qui y vivent soient heureux, bien nourris et capables de faire leur travail. Un de leurs emplois ? La solubilisation - signifie libérer le phosphore et les autres nutriments de leurs liaisons et les rendre disponibles pour les plantes.
 
 
 

 

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