Comment un arbuste jadis méprisé peut aider les agriculteurs sénégalais à avoir de meilleures cultures.


Autrefois considérés comme des concurrents indésirables, certains arbustes d'Afrique de l'Ouest sont maintenant reconnus comme des activateurs de cultures importants. Imaginez une plante miracle qui pourrait augmenter le rendement de cultures telles que le mil et le sorgho jusqu'à 900%, produisant des épis prospères et riches, plutôt que de simples touffes de végétation. Remarquablement, une telle plante semble exister, même si elle commence seulement à attirer l'attention.

Au Sénégal, Richard Dick, pédologue à l’Université d’État de l’Ohio, a observé que des cultures de mil qui étaient disproportionnellement prospères dans des conditions arides et difficiles poussaient souvent côte à côte avec un arbuste omniprésent ligneux auquel peu de gens accordaient une grande attention - sauf à recommander qu'ils soient supprimés. «Nous avons trouvé dans les années 1950 une littérature recommandant aux agriculteurs de supprimer les arbustes des champs cultivés en Afrique de l’Ouest», déclare Dick, «et mes collègues sénégalais ont rapporté que c’était le message des agences nationales de vulgarisation sénégalaises jusqu’aux années 1970. L’hypothèse était que ceux-ci seraient en concurrence avec les cultures pour l’eau et les nutriments. »

De nouvelles recherches suggèrent maintenant que ces arbustes, en particulier celui nommé Guiera senegalensis, sont capables de conserver des réserves d'eau, même en cas de sécheresse, en étirant leurs racines à plusieurs mètres sous terre, puis en partageant cette eau avec les plantes environnantes selon un processus appelé "biorirrigation". . Les avantages pour les plantes voisines semblent inclure une meilleure qualité du sol, une plus grande absorption de nutriments et une efficacité accrue de l'utilisation de l'eau. «Les agriculteurs n’ont probablement jamais envisagé d’augmenter la densité des arbustes, car ils ne savent généralement pas comment créer de nouvelles plantes», déclare Dick.

Bien qu'ils n'aient pas encore été officiellement promus, ces arbustes ont été identifiés comme des atouts potentiels dans la lutte contre la pauvreté et la famine dans des régions très sujettes à la sécheresse (comme le Sahel, pays extrêmement difficile) via un mécanisme mis au point par Dick et ses collègues, connu sous le nom de système optimisé de culture intercalaire d'arbustes OSS). «Nous avons besoin d’un groupe d’agriculteurs qui parviennent à adapter et à gérer les logiciels libres et à partir de là, ils peuvent devenir des avocats du système», a-t-il déclaré. Ils ont également lancé une organisation à but non lucratif - l’Agro-Shrub Alliance (agroshrub.org) - dédiée à «la promotion de l’agriculture basée sur les arbustes par le biais de recherches sur le terrain et de formations techniques auprès de familles de petits exploitants agricoles du Sahel ouest-africain».

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