«Le capitalisme agricole, en Afrique subsaharienne, se porte bien, dit Jehiel Oliver. Oliver est le PDG de la société d'agtech Hello Tractor, dont l'application pour smartphone connecte les petits exploitants avec les propriétaires de tracteurs cherchant à louer. Surnommé le "Uber pour les tracteurs", Hello Tractor a été lancé au Nigéria en 2014, puis rapidement au Kenya. La société est maintenant prête à poursuivre son expansion, des essais étant en cours en Inde, au Pakistan et au Bangladesh.

 

Du démarrage à la montée en puissance

 

Alors que la population de l'Afrique subsaharienne continue d'augmenter, de nombreux petits exploitants veulent augmenter leur production. Mais il y a des défis. Le matériel est cher, le financement est hors de portée et l’échelle est souvent trop petite, de nombreux agriculteurs recherchant du matériel pour seulement quelques jours à chaque saison de croissance. C’est là que Hello Tractor entre en scène.

 

Le service de rapprochement entre agriculteurs de la société a rapidement connu le succès, mais quelques erreurs ont été commises au cours du processus. Pendant les deux premières années, la stratégie de Hello Tractor consistait à fabriquer et à vendre l’unité montée sur le tracteur, mais c’était une erreur, du moins d’après Oliver. «Nous avons vraiment lutté parce que nous essayions fondamentalement de faire quelque chose pour lequel nous n'avions aucune activité, a-t-il déclaré, en vendant de l'équipement lourd.

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C’était peut-être une erreur, mais le choix s’est également révélé être une leçon précieuse. «Jetez tout ce que vous pensez savoir par la fenêtre», dit-il de     l'expérience. Il accordait beaucoup d'importance aux experts extérieurs qui lui chuchotaient à l'oreille à ce moment-là, et le raté d'allumage l'obligeait à se     recentrer sur ses clients agriculteurs.
 
La société grandit rapidement et commença rapidement à rechercher des opportunités d'expansion. «Nous avions 500 tracteurs sur la plate-forme [cette       première année], ce qui représentait 75% de tous les tracteurs du Nigéria», a-t-il déclaré. «Ensuite, nous avons commencé à nous différencier du Nigéria [et] cela nous a menés là où nous sommes maintenant… quelques milliers de tracteurs sur la plate-forme et un très gros contrat avec John Deere.»
 
Aujourd'hui, John Deere est le plus gros client de Hello Tractor. Le fabricant de tracteurs regroupe la technologie Hello Tractor dans ses forfaits de vente aux propriétaires de tracteurs, qui peuvent utiliser le service pour gagner jusqu'à 4 200 $ de frais de location. Ces transactions sont généralement mises en       place par les agents de réservation, les intermédiaires qui organisent les paiements et aident à la logistique, comme s’assurer que les routes de l’agriculteur sont accessibles.
 
Repousser «Big Ag»
 
L'agroalimentaire, qu'il soit grand comme John Deere ou petit (comparativement) comme Hello Tractor, joue depuis longtemps un rôle dans la croissance et  le développement du secteur de l'agriculture subsaharienne. Mais il y a beaucoup de critiques vocales.
 
Nassib Mugwanya, responsable de la communication pour Biosciences ougandaises, a écrit dans le journal de la percée de l'hiver 2019 que beaucoup de    ses collègues préféraient l'agroécologie à l'agroalimentaire. L'agroécologie, qui privilégie les méthodes agricoles traditionnelles, offre aux agriculteurs un     moyen de faire reculer les intérêts des entreprises.

SOUTH AFRICA DROUGHT

Du point de vue d’Oliver, les investissements du secteur privé sont nécessaires en Afrique subsaharienne, car l’agro-industrie doit combler les lacunes          laissées par le manque de soutien des gouvernements. Sa propre société a travaillé avec John Deere, IBM et Progress, la société qui a contribué à la          création de  l’application pour smartphone de Hello Tractor.
 
«[La plupart des agriculteurs ici] n’ont pas d’infrastructure, de routes, d’irrigation, de réseaux, de l’électricité que nous avons [aux États-Unis], et ils n’ont pas le soutien du gouvernement», dit-il. Ce manque de financement public finit par créer un terrain de jeu inégal pour les agriculteurs africains, qui ont du mal à  vendre leurs récoltes aux côtés d'importations beaucoup moins chères.
 
Des coûts plus faibles peuvent nécessiter plus de temps et de main-d'œuvre
 
L’agroécologie rejette bon nombre des caractéristiques de l’agriculture moderne, telles que «les engrais synthétiques, les pesticides, les machines et les      cultures biotechnologiques», mais elle n’est pas nécessairement opposée à l’innovation. Certains partisans ont adopté une technique relativement nouvelle de résistance aux parasites, appelée méthode push-pull, par exemple, un système qui utilise des attractifs et des répulsifs chimiques naturels pour éloigner   les parasites des cultures.
 
La méthode push-pull ne nécessite pas d’investissement continu dans des pesticides chimiques coûteux, ce qui peut la rendre très attrayante pour les petits exploitants. «Je ne connais aucun agriculteur qui souhaite acheter un pesticide s’il existe une solution naturelle,» déclare Mugwanya.
 
Les économies de coûts sont certes importantes, mais la méthode push-pull n’est pas sans défis. La technologie nécessite par exemple un investissement    important en temps d'apprentissage et son efficacité peut ne pas être à la hauteur des intrants chimiques. «Il existe des limites aux approches basées sur la nature, telles que les technologies push-pull, pour lutter de manière satisfaisante contre les parasites persistants», déclare Mugwanya.
 
La plupart des agriculteurs veulent juste quelque chose qui fonctionne. Mugwanya décrit une conversation avec la paysanne ougandaise, Daisy Namusoke, comparant les amendements de sol traditionnels à un engrais synthétique. Elle lui dit: «Cela ne me dérange pas qu'il s'agisse d'une solution traditionnelle ou moderne, à condition que cela puisse me donner une grosse quantité de bananes." ”
 
Contrairement à ses collègues, le Mugwanya a fini par considérer l'agroécologie comme une "impasse pour l'Afrique", parce que la philosophie, écrit-il, offre "peu d'aider à élever de façon spectaculaire leurs rendements ou à réduire les pertes de récoltes, et encore moins de leur offrir une vie au-delà de                 l'agriculture s'ils choisissez d'en poursuivre un. "

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Progrès de l'agriculture sans agro-industrie?
 
Pour Oliver, l’agroalimentaire est un élément incontournable du progrès de l’agriculture. «Les grandes exploitations engloutissent les plus petites, tandis que les entreprises agricoles inefficaces sont désavantagées par les grandes exploitations qui bénéficient de plus d’économies d’échelle», dit-il. "Je ne pense     pas que l'Afrique soit différente et que l'agroécologie ne changera rien."
 
Auparavant, Oliver travaillait dans la micro-finance, mais il s'est dit frustré par la façon dont les grandes banques qui investissaient dans la région ignoraient  les besoins des agriculteurs qu'ils souhaitaient aider. «[Les banques] n’ont pas particulièrement bien soutenu les agriculteurs et c’était la grande majorité de   leur portefeuille. Cela n’avait pas vraiment de sens. »Le désir d’Oliver de travailler plus directement avec les agriculteurs l’a poussé à quitter la                    micro-finance pour créer un type d’entreprise très différent, Hello Tractor.

 

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